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El dinero es escaso este mes, y usted acaba de recibir un par de cheques en blanco de la compañía de su tarjeta de crédito por correo. Estás tentado a aprovechar la oferta. Detente. Primero, necesitas saber lo que estás aceptando.

Por lo general, puede utilizar estos “cheques de conveniencia” de tarjetas de crédito para transferir un saldo de otra tarjeta o préstamo, para realizar una compra o simplemente para depositar dinero en su cuenta bancaria. Pero los términos de la oferta – 0% de períodos de tasa de interés anual, tasas de interés y cargos en curso – pueden terminar costando dinero.

“Los cheques de conveniencia están vinculados a la cuenta de su tarjeta de crédito”, dice Bruce McClary, vocero de la National Foundation for Credit Counseling. “Parece un cheque personal. Lo llenas, lo firmas y lo cobras como un adelanto de dinero. Puede escribirlo a un minorista para comprar cosas. Es muy flexible en cuanto a la forma de utilizarlo. Esa es la atracción para los consumidores”.

Cheque bueno, cheque malo

Los cheques de tarjetas de crédito pueden ayudar a los consumidores si se usan con prudencia, dice McClary. “Si el cheque va a ser usado para pagar una cuenta que está cobrando una tasa de interés más alta y cuyos términos son menos favorables que el cheque de conveniencia”, tiene sentido usarlo, dice. “Las ofertas del 0% son buenas. Sólo necesita estar muy seguro de su capacidad para pagar el saldo transferido en el período de tiempo”.

También pueden crear dolores de cabeza financieros. “Cuando[los consumidores] se meten en problemas es cuando esperan que paguen el saldo dentro del período de tiempo de 0%, pero sucede algo inesperado y no pueden pagarlo”, dice McClary. “Eso puede producir escenarios feos, como que te cobren intereses sobre el saldo total, volviendo al principio.”

Independientemente de cómo utilice una verificación de tarjeta de crédito, está tocando la línea de crédito de su tarjeta de crédito y aumentando su saldo. Aquí hay algunas preguntas que debe hacer antes de llenar uno de estos cheques. Si las respuestas no están claras en la documentación que viene con los cheques, llame al emisor de su tarjeta y pregunte directamente.

¿Cuáles son los términos para usar un cheque como efectivo?

Los cheques de conveniencia a menudo vienen con una tasa de porcentaje anual del 0% durante cierto tiempo. Pero este período sin intereses podría aplicarse sólo si usted usa el cheque para transferir un saldo a su tarjeta.

Asegúrese de que el APR del 0% también se aplicará si utiliza un cheque para realizar una compra o un depósito en efectivo en su cuenta bancaria. Esos usos podrían considerarse adelantos en efectivo. Los APRs de adelantos en efectivo pueden ser del 20% o más y usualmente incurren en un cargo del 4% o 5% de la cantidad que usted está tomando prestada. También hay un límite en la cantidad por la que puede escribir el cheque.

“Cuando se usa para un adelanto en efectivo”, dice McClary, “se le cobra la tasa de interés de la tarjeta de crédito por el adelanto en efectivo. Aquí es donde tienes que ser muy cuidadoso, consciente de lo que eso significa en términos de costo para ti”.

¿Qué significa el período de APR del 0% para las compras?

La tasa de interés de los cheques de conveniencia es difícil desde el principio. Usted podría ahorrar algo de interés por adelantado con el APR del 0% – pero eso en realidad puede terminar incrementando el interés que usted paga por las compras.

Aquí está el por qué. Si usted paga el saldo total cada mes, las tarjetas de crédito normalmente le dan un “período de gracia” sin intereses en sus compras. Esto significa que cuando usted hace una compra, el interés no comienza a acumularse hasta que el ciclo de facturación se cierra y se vence su próximo pago. Dependiendo de cuándo haga una compra, los períodos de gracia pueden ser de hasta 50 días.

Sin embargo, si usted lleva un saldo en su tarjeta de un mes al siguiente, no obtiene ningún período de gracia, y los intereses comienzan a acumularse en las compras inmediatamente. Cuando utilice un cheque de conveniencia para transferir un saldo, tendrá que pagar la cantidad total transferida en la próxima fecha de vencimiento, o perderá el período de gracia para las compras. “Con algunos de los cheques, usted podría ser golpeado con cargos de interés tan pronto como ese saldo se ponga en su cuenta,” dice McClary.

Usted no se verá afectado por los intereses en las compras si actualmente tiene un APR del 0% tanto en las transferencias de saldo como en las compras. Ese podría ser el caso si usted todavía está en su período introductorio de 0% en una tarjeta más nueva y el emisor le envía cheques de conveniencia.

La Oficina de Protección Financiera al Consumidor (Consumer Financial Protection Bureau) recomienda que usted pague cualquier saldo que haya transferido al 0% durante el período sin intereses y que no use la tarjeta hasta que haya pagado ese saldo.

¿Hay un cargo por transferencia de saldo?

Los bancos suelen cobrar un cargo por transferir un saldo: del 3% al 5% de cada cantidad transferida, con un mínimo de $5 a $10, dependiendo de la tarjeta. Si está contemplando una transferencia de saldo, verifique que los números tengan sentido. Si está transfiriendo un saldo de $5,000, por ejemplo, podría costarle entre $150 y $250. Además, la mayoría de los bancos no le permiten transferir saldos de otras cuentas que tenga con ese banco.

¿Cuál es el límite de crédito de su tarjeta?

Si la cantidad que está poniendo en su tarjeta de crédito con un cheque (más cualquier cargo por transferencia de saldo) lo empuja por encima de su límite de crédito, está en problemas. Cuando usted excede su límite de crédito usando un cheque de tarjeta de crédito, McClary dice, “las mismas cosas suceden como cuando usted excede el límite de su tarjeta de crédito – cargos de penalidad, tasas de interés de penalidad. Tienes que mirar tu saldo y saber cuánto de tu línea de crédito usas antes de usar el cheque”.

¿Existe una fecha de caducidad y cuáles son los términos?

Al igual que el yogur, estas ofertas tienen una fecha de caducidad. Usted tiene un período de tiempo específico para hacer una transferencia o usar el cheque para un adelanto en efectivo o para pagar la mercancía. Los términos de uso varían. Algunas veces un cheque escrito después de la fecha será rechazado; otras veces el emisor cobrará el APR regular en cualquier cheque escrito después de la fecha de caducidad. Así que asegúrate de conocer los términos.

¿La verificación de las tarjetas de crédito afectará su puntaje de crédito?

Un cheque de tarjeta de crédito no debe perjudicar su puntaje de crédito siempre y cuando maneje su tarjeta de crédito de manera responsable, pagando a tiempo y manteniendo su saldo bajo. “Pero si usted pide prestado una cantidad significativa, lo que cambiaría su proporción de deuda, o su línea de crédito máxima, podría enviar su puntaje en la dirección equivocada”, dice McClary.

Además, dice, “Si lo estás usando para transferir saldos de otras cuentas, entonces cerrando esas cuentas, tendrás demasiada actividad en tu reporte de crédito, y eso podría ser perjudicial. Podrías enviar tu puntaje de crédito al sótano”.

Alternativas a los cheques de tarjetas de crédito

Aunque no obtendrá una tasa de interés del 0%, obtener un préstamo personal o un préstamo sobre el valor acumulado de la vivienda o una línea de crédito puede ser una forma más segura de obtener dinero en efectivo. Los préstamos personales tienen tasas de interés más bajas que las tarjetas de crédito, dependiendo de su puntaje de crédito. Los préstamos con garantía hipotecaria también tienen tasas de interés más bajas, y el interés que usted paga por el préstamo es deducible de impuestos, al igual que el interés de la hipoteca.

Si usted decide aceptar la oferta de cheque de tarjeta de crédito, McClary dice, “usted tiene que tener un plan para el peor de los casos. Por muy atractiva que sea la oferta, tienes que enfrentarte a la posibilidad de que no llegues a la meta. Ten un plan de pago si eso ocurriera”. Si no utiliza los cheques, asegúrese de que vayan directamente a la trituradora.

Detener las ofertas

Si usted no quiere ser tentado con estas ofertas, o si simplemente no quiere que llenen su buzón de correo y trituradora, puede optar por no hacerlo. OptOutPrescreen.com es administrado por las agencias de crédito Equifax, Experian y TransUnion e Innovis Data Solutions. Vaya a www.optoutprescreen.com o llame al 1-800-5-OPT-OUT.

En línea y por teléfono, usted puede optar por no recibir solicitudes de ofertas de crédito y seguro durante cinco años. Tendrá que completar sus datos personales, incluyendo su número de Seguro Social.

Si desea optar por no participar para siempre, puede iniciar la solicitud en línea, pero tendrá que llenar y enviar por correo el formulario de Opción Permanente de Exclusión, que encontrará en el sitio web.

Ellen Cannon es redactora de NerdWallet, un sitio web de finanzas personales. Correo electrónico: ecannon@nerdwallet.com Twitter: @ellencannon.

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